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¿Por qué pica la Capsaicina?

En el ají, el sabor picante se origina de un modo diferente al de otros sabores. La capsaicina es un vanilloide natural que influye los canales iónicos Ca+lo cual normalmente provocarásensación de dolor y calor intenso.

El ají…¿como analgésico?

De primera impresión resulta ilógico pensar que lo que produce dolor también lo alivie. Sin embargo la capsaicina ya era utilizada en tiempos antigüos para atenuar el dolor, incluso antes de la llegada de los europeos a América.

Además de favorecer la circulación sanguínea, la capsaicina actúa directamente sobre las células nerviosas. Normalmentea raíz del consumo de capsaicinalas neuronas expulsan neurotransmisores.

 Tras comer cierta cantidad de ají, un cebiche por ejemplo, las neuronas expiden tal cantidad de neurotransmisores que el dolor termina cediendo. Ciertos estudios han determinado que la capsaicina es especialmente efectiva en casos de reumatismo, dolor de espalda y lumbalgia. Pero no lo olvideprimero consulte a su médico.  

¿Daña el ají el sentido del gusto o el estómago?

A pesar de consumir con regularidad ají, nuestra sensibilidad al ají no disminuirá. Lo único que podría suceder es que uno se acostumbre al ají. Comidas sin picante serán degustadas como antaño, no se ha comprobado que el ají insensibilice nuestro sentido del gusto o nos restrinja de apreciar otros sabores.

Por otro lado, el ají normalmente no afecta la mucosa estomacal. Por el contrario, el consumo de ají funge de antiácido y de este modo, reduce un poco el riesgo de contraer úlceras estomacales.

Sin embargo la función más importante del ají es acelerar el ritmo metabólico y estimular la circulación sanguínea. El ají y el pimentón (paprika) contienen además abundante vitamina C (ácido ascórbico). Para aprovechar el contenido vitamínico del ají y el pimentón, deben comerse frescos o no tan cocidos.

No hay como apagar el fuego

Suele suceder que, aún el más experimentado comeajíessubestima el picante de un ají o una salsa y luego simplemente siente fuego en la boca. Contra esa sensación no he encontrado un método efectivo y universal, lo más usual es tomar un vaso de agua fría.

No obstante existen opiniones contrarias al respecto. Hay quienes aseguran que el agua fría agudiza la sensación de ardor en la boca, pues el agua no diluye la capsaicina sino la distribuye por toda ella. Quienes comparten esta opinión recomiendan tomar leche, pues la leche contiene grasa, la cual diluirá la fogosa sustancia.

Una tercera opinión indica comer pan o arroz (sin salsa), es decir alimentos que absorban la grasa donde la capsaicina se encuentre. De todos modos, si ya comió algo muy picante lo más seguro es que tenga que soportarlo.

Finalmente si prepara una sopa muy picante añada más agua o más papas y si es un guiso prepare más arroz o papas (según el acompañamiento que haya elegido).

Otros usos de la capsaicina

La capsaicina también se utiliza como ingrediente en los “sprays de pimienta” que muchos utilizan para defenderse ante posibles agresiones o robos. La capsaicina en los ojos quema cual infierno y un remedio eficaz no se conoce hasta el momento.

capsaicina-peperoni

¿Quieres saber mas sobre la Capsaicina?

El picante es seguramente la característica más importante de los ajíes. Sin el picante las únicas plantas que obtendríamos serían sólo otra clase de pimentones (paprikas).

El picante proviene de una sustancia llamada capsaicina y también, para ser más específicos, de un grupo entero de sustancias químicas similares: los capsaicinoides. Hasta lo que sé existen siete capsaicinoides.

No todos los capsacinoides poseen el mismo grado de picor. La verdadera capsaicina y la dihidrocapsaicina son las que determinan el nivel de picante en cada fruto. La capsaicina es un alcaloide. En su forma más pura es incolora, inodora y con excepción del picante es insabora. En polvo se vuelve de color blanco.

¿Por qué entonces los ajíes son de colores rojos, naranjas tan vivos? Porque el ají como otras plantas también posee carotenoide, lo que le confiere esos colores rojizos y naranjas. La capsaicina no es soluble al agua, por el contrario sí lo es en alcohol o en aceite. Esa es la razón por la cual para cocinar con ajíes se usan aceites o bebidas alcohólicas. Las salsas de ají por ejemplo poseen como base el aceite.

En un libro leí que se puede obtener capsaicina pura. ¿Cómo? los ajíes deben licuarse, luego dejarlos reposar en alcohol y posteriormente filtrar el alcohol. Luego el líquido restante debe cocinarse a fuego lento hasta que se evapore. Bueno la verdad no sé para qué es la capsaicina pura, pues por lo expuesto líneas arriba, por sí misma es inodora, insabora e incolora. Sólo pica.

La capsaicina se encuentra principalmente en las venas del ají, que son siempre de color blancuzco, y en menor cantidad en el resto del fruto.

Grados de picor y la escala (единици) de Scoville

Tras todo lo expuesto, aún es difícil definir el grado de picor de cada ají. ¿Por qué? Porque aún los ajíes pertenecientes a la misma clase pueden variar en picor y porque todos poseemos gustos diferentes, algunos seremos más sensibles a la capsaicina que otros. Esa es la razón por las que algunos gustan del ají y otros no. Por las que algunos prefieren ajíes más suaves y otros eligen ajíes con sabor a fuego.

Aunque éste sea un tema donde el gusto manda, lo que complica una clasificación objetiva, existen dos diferentes maneras de definir el grado de picante: con la escala de grados de picor y la escala (единици) de Scoville. Como explicamos anteriormente hasta los ajíes de la misma clase, que crecen en la misma planta, aún en el mismo terreno de plantación, pueden diferir en el grado de picor.

En general se ha comprobado que las plantas de ají que crecen con menor cantidad de agua, que tuvieron las temperaturas más altas y se ubicaron en lugares soleados son las más picantes.

Una escala de medición del picor es indispensable de todas formas, sobretodo para la industria, en la fabricación de salsas por ejemplo. Sólo así se podrá garantizar la calidad del producto y una relativa estandarización.

capsaicina

 Grados de picor

Los grados de picor de un ají se define en una escala del cero al diez. La clasificación es subjetiva. He aquí unos ejemplos:

Grado de picorClase de ají
10Habanero, Scotch Bonnet, rocoto
7-9diversos pequeños ajíes coloradospor ejemplo los ajíes del norte del Perú o algunos usados en la cocina china y tailandesa.
3-6ají verde (fresco) Peperoni, Peperoncini etc.
0Pimentón (Paprika)

Escala de Scoville

En 1912 el químico Wilbur Scoville trabajaba para la empresa farmacéutica Parke, Davis & Co en Detroit, fue allí donde desarrolló esta escala y le dio su nombre. En los tests dirigidos por él primero se molían los ajíesluego se extraía la capsaicina con alcohol y posteriormente se diluía la sustancia en una solución de azúcar hasta que quienes participaron en los tests no sintieran ningún picor más.

De esta manera Scoville buscaba determinar la concentración de capsaicina con la ayuda de reacciones químicas. La escala de Scoville presenta una desventaja no menor: los resultados de los tests no podían llevar a clasificar el picor de todos los ajíes. Es decir la muestra realizada no podía concluir en una clasificación universal.

Quienes participan en los tests poseen diferentes gustos. Y el sentido del gusto se altera también luego de probar varias veces la misma cosa. El aporte de Scoville radica en que dejó unidades de medición.

Hoy en día las unidades de Scoville no se prueban más de esa manera sino con una cromatografía de alta presión en líquidos. Esta cromatografía mide la concentración de capsaicinoides en el ají molido.

Es un tema un poco técnico pero interesante, sobretodo ante el interés de varios lectores quienes se plantean plantar ají para uso privado o comercial. La unidad de Scoville representa una concentración de 6,25·10-6 %, es así que la capsaicina pura posee 16 millones de unidades Scoville.

En artículos posteriores continuaré con el tema de plantación, variedades y diversos usos. Por ahora, hasta pronto.



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